La ventana europea al universo

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A través de diferentes centros, España participa en todas las misiones de la ESA y es clave en la vigilancia del espacio. El Centro Europeo de Astronomía Espacial de Villanueva de la Cañada es el alma científica de la Agencia Espacial Europea.

La ventana europea al universo

Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), localizado en Villanueva de la Cañada (Madrid). La ventana al Universo de Europa. ESA.
Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), localizado en Villanueva de la Cañada (Madrid). La ventana al Universo de Europa. ESA.

Con sede en París, la Agencia Espacial Europea (ESA) está compuesta por 22 países y dispone de centros repartidos por todo el continente. España, uno de los miembros fundadores y el séptimo contribuyente al presupuesto del organismo, alberga algunas de las instalaciones más importantes.

Nuestro país participa en todos los programas de la ESA y suma casi 350 trabajadores en sus centros. Esta implicación revierte en nuestro país en forma de contratos para la industria y una formación de gran valor para la comunidad científica. Esta participación supone, además de una gran inversión económica, la posibilidad de investigar con la más avanzada tecnología espacial

Actualmente están en marcha doce misiones científicas de la ESA (o con su participación) que cubren observaciones astronómicas, que estudian el sol y su interacción con la Tierra o los planetas Venus, Marte y Saturno. Además, la Agencia tiene planificadas siete nuevas misiones científicas antes de 2020.

Nuestro país participa en todos los programas de la ESA y suma casi 350 trabajadores en sus centros

El alma científica de la ESA

El seguimiento de estas operaciones científicas se lleva a cabo desde el Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), localizado en Villanueva de la Cañada (Madrid), a la que se considera la ventana al universo del ESA. Esta instalación es el alma científica de la Agencia, y a su vez alberga los Centros de Operaciones Científicas de seis telescopios espaciales y cuatro sondas interplanetarias. Se trata una de las cinco sedes principales de la organización y ejerce de vínculo con la comunidad científica.

En sus instalaciones se procesan datos sobre agujeros negros y planetas, estrellas en formación, galaxias lejanas o explosiones de rayos gamma, los fenómenos más violentos conocidos en el cosmos. Sus bases de datos almacenan el resultado de cientos de miles de observaciones astronómicas y planetarias.

El ESAC es asimismo el nodo europeo para el proyecto internacional del Observatorio Virtual, que permitirá a los astrónomos acceder a los datos recabados por los telescopios de todo el planeta a través de un único portal.

El centro gestiona la Estación de Espacio Profundo de Cebreros (Ávila) una de las dos antenas de este tipo que posee la Agencia. Su plato móvil tiene 35 metros de anchura y, con la estructura de soporte, pesa unas 620 toneladas. Inaugurada en 2005, ha sido y es clave para las operaciones de las misiones más lejanas como Rosetta, las sondas Venus y Mars Express o los telescopios espaciales Herschel y Planck.

Nuestro país dispone de varios laboratorios asociados a la ESA, como el laboratorio MeliSSA que desarrolla la tecnología necesaria de soporte de vida para futuras misiones espaciales, en colaboración con la Universidad Autónoma de Barcelona; el centro E-USOC de investigación en microgravedad en física de fluidos en la ISS, asociado a la UPM de Madrid; y el laboratorio de Radiofrecuencia de alta potencia en Valencia, asociado a la UPV y la Universidad de Valencia.

En septiembre de 2014, la Agencia Espacial Europea inauguró su primera incubadora de empresas en España: ESA BIC Barcelona

ESA BIC Barcelona

En septiembre de 2014, la Agencia Espacial Europea inauguró su primera incubadora de empresas en España: ESA BIC Barcelona. El objetivo de estos centros es facilitar al máximo el aprovechamiento de las tecnologías espaciales por parte de la industria, con el fin de mejorar su competitividad y desarrollar los servicios a los ciudadanos.

Las empresas incubadas tienen acceso al conocimiento técnico y científico de la ESA, y  pueden recurrir  a su fondo específico sobre tecnologías espaciales. El centro prevé acoger unas 40 startups en los próximos cinco años. La Agencia tiene previsto inaugurar un centro similar en Madrid a lo largo de 2015.

Centro Espacial de Maspalomas

El Centro Espacial de Maspalomas, en Canarias también colabora con la ESA y otras entidades como la NASA. El espacio dispone de antenas y sistemas electrónicos para el seguimiento y control de vehículos espaciales, así como de sus cargas útiles.

También lleva a cabo la recepción, el proceso y el archivo de datos e imágenes adquiridos por los satélites de observación de la Tierra de diferentes agencias espaciales. El centro forma parte del programa internacional de salvamento por satélite Cospas-Sarsat, cuya misión es captar las señales de socorro emitidas por radiobalizas ubicadas en buques, aviones o personas en situación de emergencia.